朝、起きた時、そこがどこだか分からなかった事は無かったですか?

朝、起きた時、そこがどこだか分からず、一瞬、パニックになってしまったなんて事は、もしかしたら、誰にでも覚えがある事かも知れませんが、この失見当識は、せん妄でよく見られる症状の一つです

少し前まで周りの目には特に問題なく見えていた人が起こす、意識障害。例えば、自分のいる場所が急にどこだか分からなくなってしまったり、今が朝なのか夜なのか区別が付かなくなってしまったり……もしこんな事態になってしまったら、医学的には「せん妄」の可能性もあります。

今回はこの、せん妄の特徴、原因、鑑別疾患、そして対処法などについて詳しく解説します。

せん妄の特徴 

せん妄とは耳慣れない言葉かも知れませんが、その意味するところは、数時間ないし数日という短期間で意識レベルが大きく変化してしまい、認知機能が低下してしまった状態です。

例えば、自分がいる場所や時間を認識できないといったことが起こります。これは医学用語で「失見当識」と呼ばれるもので、せん妄でよく見られる症状の一つ。

以下に、せん妄で出現しやすい症状を列挙します。

  • 失見当識
  • 注意能力の低下
  • 記憶障害
  • 意味不明瞭な言動
  • 睡眠障害
こうした、せん妄の症状は通常、数時間ないし数日の短期間で急速に出現してきます。
 

せん妄の原因 

上記のような、せん妄の症状は、脳機能が何らかの原因で低下してしまったことを反映しています。せん妄が起こるメカニズムは、完全に解明されていませんが、せん妄の症状に関与する脳内部位は、脳幹内にある網様体と呼ばれる、覚醒と睡眠の調節に携わる部位だと言われています。さらに脳内神経伝達物質の一つアセチルコリンの機能低下なども、せん妄に関与していると言われています。

せん妄の原因は実にさまざまです。もともと何らかの問題が中枢神経系にあった場合、あるいは腎不全など何か医学的問題で全身状態が悪くなっている場合、さらには、中枢神経系に作用する薬物の中毒症状ないし退薬症状として、せん妄が出現する場合もあります。

例えば、せん妄は時にアルコール依存症の退薬症状として現われることがあります。これは単なる飲み過ぎではなく、アルコールを長期間かつ過剰に摂取し続けた結果、アルコールに対する身体依存が生じ、何らかの要因で、突然、アルコールが体に入ってこなくなった時に心身に出現してくる症状、いわゆる退薬症状の一つです。特に、肝機能低下など、全身状態が悪い時に、せん妄が出現することがあります。

せん妄は時に認知症のように見えてしまう事も……

せん妄の症状は時に、他の疾患と類似している場合があります。例えば、せん妄で現われやすい記憶障害、失見当識、意味不明瞭な言動といった症状で、せん妄が認知症のように見えてしまう場合もあります。

しかし、こうした症状は、ごく短期間で出現してきたこと、そして、症状そのものに変動が大きいことなどから、その病態は、脳組織に不可逆的な変化が起きている、いわゆるアルツハイマー型の認知症ではなく、一時的に脳機能が低下してしまった、せん妄である可能性が高くなってきます。

また、せん妄では時に幻覚や妄想が現われる事があり、統合失調症などの症状に類似する場合もありますが、こうした病気と鑑別する際、せん妄には特徴的な脳波所見があるといった事も、その手助けとなります。

せん妄の対処法 

せん妄への対処は、基本的にはその原因を見極めたうえで、それに対処していく事です。しかし、幻覚妄想状態になっている場合や睡眠障害などに対しては、薬物療法が必要になる場合もあります。

せん妄は、その原因さえ解決すれば通常、3日~1週間ぐらいで元の状態に戻りますが、年齢が高くなればなるほど、回復に要する時間は長くなる傾向があります。

例えば、せん妄の具体的な状況として、何かの折に頭を強打してしまい、硬膜下血腫ができて、せん妄が生じたケースを考えてみましょう。この場合は血腫を除去しさえすれば、せん妄は治癒するはずですが、もし本人が頭を強打したことをあまり意識せず病院受診をしないでいたら、せん妄の症状は持続するはずです。そして、もし本人が高齢であれば、周囲の目には、認知症の症状のように映ってしまう可能性があります。

仮に、その人が高齢の1人暮らしの女性だった場合、久しぶりに顔を見に来た息子は、母親の認知機能がすっかり低下していると気づき、ショックを受けるでしょう。しかし、すぐに母親を病院に連れて行き、頭部のCTやMRIを取れば、血腫の存在は容易に分かるので、短期間で元の母親に戻るはずです。

また、覚えておいていただきたいのですが、せん妄が起きる背景には、実は、悪性腫瘍、肝機能低下など重篤な医学的問題がある場合が少なくありません。もしも、ご家族などの身近な人に、せん妄のような症状が出現していたら、至急、病院受診が必要な緊急状態であることは、是非、ご留意して頂きたいと思います。

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