北村薫が新境地に挑んだ
シリーズ第1弾『街の灯』

『街の灯』
名家の令嬢・花村英子が謎めいた運転手の別宮みつ子とともに難事件に挑む。歴史ミステリー・シリーズ第1弾。
1995年から2001年にかけて刊行された〈時と人〉三部作がそうだったように、北村薫は強いモチーフによってシリーズを構成する作家だが、最新刊『鷺と雪』で完結した〈ベッキーさん〉シリーズは昭和初期を舞台にした歴史ミステリーだ。時は昭和7年――上流階級である花村家に女性運転手・別宮みつ子が雇われることになり、令嬢の「わたし」こと英子は彼女を「ベッキーさん」と呼ぶことにした。博学にして頭脳明晰な「ベッキーさん」との出逢いを通じて、英子は多くの謎に直面していく。それは同時に"時代"と切り結ぶことでもあるのだった。

2003年に上梓されたシリーズ第1作『街の灯』には3編が収められている。新聞で知った怪事件を解決する「虚栄の市」、暗号解読を扱った「銀座八丁」、上映会中の変死の謎を解く「街の灯」――いずれも謎解きは平易なものだが、昭和初期の令嬢の視点から綴られる(当時の)風俗や価値観はすこぶる興味深く、男勝りの「ベッキーさん」の言動も爽快さを感じさせる。同じ著者の〈円紫さんと私〉シリーズに通じる文学趣味を漂わせつつ、端正な時代小説として楽しめる内容になっているのだ。

トリッキーな着想が冴える『玻璃の天』

『玻璃の天』
思想家が不可解な墜落死を遂げた。英子たちが辿り着いた哀しい真相とは? 第137回直木賞候補作。
続編にあたる『玻璃の天』には「幻の橋」「想夫恋」「玻璃の天」が収録されている。人間の悪意を巧みに描く「幻の橋」、失踪者の残した暗号を解く「想夫恋」を経て、表題作では「ベッキーさん」の出自が判明するが、ベタな物理トリックの存在は著者のミステリー作家としての矜持ゆえだろう。かくして英子は成長し、社会はキナ臭さを増し、危険な"予兆"は徐々に強まっていくのである。

次のページでは『鷺と雪』を御紹介します。