流れ星が光る場所

闇夜を切り裂くように現れる流れ星。どこで光っているのか考えたことはありますか? 星座を構成する星たちと同じように、地球から遠く離れた宇宙空間に出現していると思っている人も少なくないかもしれませんね。

流れ星が現れる場所。それは、雲よりも上ですが、宇宙よりはちょっと手前です。具体的には高度100kmあたり

飛行機は地上から約10km上空を飛び、国際宇宙ステーション(ISS)は高度約400kmを飛行しています。地球から月までの距離は約38万kmです。それぞれの値をくらべてみると、流れ星が地球の表面からそう遠くはないところで光っていることがわかります。
流星

流れ星は、夜の地球のスペクタクル



流れ星のモト

流れ星の正体は、宇宙空間にただよう直径数ミリメートルから数センチメートル程度のチリの粒。ずいぶんと小さなチリが閃光を放つとは驚きです。ですが、チリの粒そのものが発光するわけではありません。とても小さなチリが猛スピードで地球の大気に飛び込み、大気との摩擦により光を放つ現象を、私たちは流れ星として見ているのです。


流れ星の数

星に願いを

流れ星に何をお願いしましょうか

流れ星には、肉眼では確認できない、きわめて暗いものもあります。また、流れ星の出現は夜とは限りません。昼間の空に流れることだってあります。すべて含めると、地球に1日に降り注ぐ流れ星の数は、なんと2兆個! といわれています。

地球に降り注ぐ2兆個の流れ星を、地球上の全人類でシェアしようなんてことを考えた場合、世界の人口を72億人として計算すると、

2兆÷72億=277.77……

1人あたり277個の流れ星を割り当てることができ、流れ星に願いをかけるチャンスが1日に277回もあることになります。


たくさんの流れ星が見られる「流星群」

流れ星の多くは散発的なものですが、毎年決まった時期に空の一定方向(放射点)からたくさんの流れ星が出現します。これが「流星群」です。

流星群は、一般的に放射点のある星座の名前で呼ばれています。たとえば「ふたご座流星群」の場合は、放射点がふたご座にあるということです。けれど、ふたご座の方向から流星が飛び出してくるように見えるだけで、この流星群の生まれた場所がふたご座にあるわけではありません。流星群の故郷は彗星です。

彗星が太陽に接近する際、自らチリを放出して軌道上にチリの帯をつくります。そのチリの帯の中を地球が通るとき、チリ粒子の群れが地球の大気に飛び込んできて流星群が出現します。

国際天文学連合(IAU)の総会において、2012年8月までに確定した流星群の数は95! ということは、数日おきに極大日(流星群の活動がピークになる日)をむかえていることになりますが、実際は流れ星の出現数が多い流星群とそうでないものがあり、毎日が「流星祭り」とはいかないのが残念です。

次のページでは、毎年活発な活動を示す「おもな流星群」をご紹介します。>>