なぜ新興イベントは成功しないのか?

ご存じのように、近年アメリカではUFCの爆発的ブームを受けて、大型格闘技イベントの旗揚げが非常に盛んだ。この数年で、Strikeforce、IFL、Erite XC、Bodog、Affrictionなど、次々に新興イベントが産まれ、そして消えていった。だが今のところ、UFCの牙城を脅かすような存在は一つも産まれていない。こうした“二匹目のドジョウ”を狙う動きが顕著化した直後、“追われる立場”となったZuffa社ダナ・ホワイト社長は、メディアに対して「あんなものはただのジョークだ」とせせら笑って見せた(ただしこの台詞は、感情を害された対象に対する彼の口癖であり、時に関係が微妙なK-1へ、時に契約が結べなかったヒョードルへとぽんぽん投げつけられる常套句でもある。)。
 
実際、各団体の消長を見る限り、ダナの投げやりな“市場分析”があっさり的を射てしまっている。

今やUFCは、全盛期のチンギス・ハーンか、スターリン時代のソビエト連邦以上の一極集中的権勢を誇る存在である。平均PPV購買数50万件をキープ、話題になるイベントでは100万件をも超え、数万人規模の会場が常にフルハウス状態を続けている。PRIDEが消滅した今、世界トップイベントの地位は微動だにしない----他業界で言えばマイクロソフト、コカコーラ、トヨタ的存在であり、市場ナンバーワンのシェアを作り出してしまった企業の支配率を覆すのは並大抵のことではない。大衆は一度すり込まれた“ナンバーワンブランド”に対して、盲目的な崇拝心を抱いてしまうからだ。もちろんそうしたデファクトスタンダード的トップが力を失うのは、ナンバーツーの同業種の追い上げによってではなく、今回の世界同時不況のような不測の事態によって、その市場自体が力を失うときでしかない。

一種の“帝国”と化したUFCの威光に刃向かうべく立ち上がった新興イベントだが、彼らが最も輝かしい光を放つのは、皮肉なことに旗揚げ戦のゴングが鳴る前だ。団体スタートのニュースが報じられる度に、選手スカウトの驚くべき数字がネットを飛び交い始める。元チャンピオンの誰某に何千万の契約金が支払われた、あるいは何試合契約で合計億を超えるギャラが設定された等々…およそ本来の選手のバリューと不釣り合いな法外な数字がニュースとして飛び交うようになる。しかし、それは一瞬の流れ星だ。

イベント自体の魅力は開幕戦のラインナップが揃った辺りで、ファンの厳しい値踏みに晒され、急速に光を失い、旗揚げ試合の終了と同時に、世界中のネット掲示板でハゲタカに集られた行き倒れの死体のようにボロボロにつつき回される。むろん中にはキンボス・ライスやエディ・アルバレスのようにノーマークのローカル・ファイター状態から、試合自体の魅力で看板スターにのしあがってくる選手も現れるが、当初のニュースを飾った豪華なメンバーは大体がギャラと釣り合わない“安い試合”を残して、団体を期待されたのとは逆方向に牽引してしまう。必ずしも彼らが悪いのではないが、無駄に引き上げられたハードルと持ちつけない現金が、選手のパフォーマンスを引き下げてしまうのだ。
 

PRIDEはなくなったかもしれないが、ファンは存在する

今全米のケーブルテレビの前に座るファンの財布のひもはそうそう軽くはない。格闘技イベントにとってケーブルテレビにおけるPPV購買数は、イベント会社の死命をほぼ一晩にして決定してしまう心電図的存在である。5万件を下回る購買数の場合、採算が取れない状態に陥るといわれているが、実際新興団体でこの数字をクリアするものはほとんどない。

“ハードルを超える”数字の打ち出せないイベントへの評価は、過酷で苛烈だ。PPV放映は打ち切られ、出資者たちは資金を撤収しはじめる。にわかにギャラの引き下げ交渉が始まり、カードの半分を地方の無名選手が埋めるようになる。こうなると末期症状だ。崩壊の腐臭が漂い始めると、“スター”たち我先に沈む舟から逃げ出す算段を始める。あれほど賑やかだったラインナップからは、綺羅星が一人消え、二人消え、居場所を定めない流れ星たちは、次の「黄金伝説」を求めてジプシーの旅に出る。(だが悲しいかな、彼ら自身はこうした放浪が、自分の光を失わせる消耗戦でしかないことに気づいていない。)

こうした末期症状を迎えると、豪華イベントは尾打ち羽枯らした惨めな姿を晒すことになる。経営陣がころころ変わり、最初に打ち上げられた壮大な企画“UFCをぶっ飛ばせ!”という威勢のいいキャッチフレーズはどこかに消え去る。ファンはあくびをして、ネットのページをそして最後はどこでイベントが行われたかすら曖昧なまま、誕生ケーキの上のろうそくの炎よりもはかなく消えていく。

昨年、日本でもPRIDEの消滅を受けて、その後継者になるべくDREAMと戦極という二大イベントが産声をあげたが、正直まだ潰れはしないものの、ファンの心を捉えたとはとても言い難い状況が続いている。

それでも懲りずに毎年のように新しい試みがなされるのはなぜだろう? 二匹目のドジョウを狙う山師が多いだけのことなのか? それとも、まだこの業界にはUFCだけでは満たされない何かがあるのか?

もしかしたら、その問いに初めて正面から答えてくれるかもしれないイベントが、この春スタートする。

「BERATULE」

スペイン語で“戦士”を意味する言葉だという。なぜスペイン語での命名となったかは、後に譲るとして、まず旗揚げの立役者を紹介しよう。

「PRIDEは無くなったかもしれないが、ファンはどこに行ってしまったわけでもない。まだずっとこのフィールドに居るのだ」と雄弁に語るのは、このイベントの実質的プランニングを一人で固めたクリス・サンフォード氏。彼はギルバート・メレンデス選手をスーパースターの一人に押し上げた敏腕マネージャーであり、元をたどればシーザー・グレイシー門下で柔術を学び、自らもMMA選手として戦った経験も持つ超ベテラン業界人。

すなわちこの業界の裏側を見続けてきた生き証人の一人でもある。

四月の旗揚げを前にした今年一月末、そのクリス氏は突然日本を訪れ、いくつかのキーとなるパートナーとメディア関係をあわただしく訪問した。今回、筆者はその行程のアレンジメントを手伝った関係で、BELLATORの世界戦略をじっくり聞く機会を得た。

これまでの多彩なビジネス経験を元に新しい地平を切り開こうとしている彼は、退潮ムード著しい2009年の格闘技界を“Change”させるキーマンとなるのではないかという予感を感じた。まずはそのビジョンを聞いてみていただきたい。

資産100億! ESPN放映のBELLATOR旗揚(2)に続く
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